Histoire de Harley Davidson

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D’humbles débuts s’éleva le géant qu’est Harley-Davidson. Aujourd’hui, leurs machines sont emblématiques, mais les choses n’ont pas toujours eu l’air aussi rose. L’entreprise a survécu à deux guerres mondiales, à la grande dépression et à une période de mauvaise réputation qui l’a fait basculer au bord de l’extinction.

 

William Harley avait 21 ans lorsqu’il a dessiné les plans d’un moteur de 116 cm3, qui a été construit et monté sur un cycle à pédales. C’était en 1901. Il a été rejoint par son ami Arthur Davidson, et ensemble, ils ont travaillé sur ce qui était vraiment un motocycle. Avec l’aide du frère d’Arthur, Walter, ils ont terminé le projet en 1903, mais les garçons étaient tellement insatisfaits de leur première tentative qu’ils ont mis la moto au rebut, mais pas sans acquérir une expérience précieuse en cours de route.

 

La deuxième machine, avec un moteur de 405 cm3, est classée par beaucoup comme la première vraie Harley. La conception du moteur et du cadre, plus gros, signifiait que cette machine était autre chose qu’une motocyclette et qu’elle était un précurseur de la moto moderne. Le prototype a été construit dans un hangar de dix pieds sur quinze appartenant à la famille Davidson, bien que les pièces du moteur auraient été construites aux ateliers de West Milwaukee Railshops, où le frère aîné William Davidson travaillait comme contremaître. En 1905, cette moto a été offerte au public sur une base très limitée. Trois ont été vendues cette année-là.

 

Le hangar a finalement été déménagé à l’usine de l’avenue Juneau pour rappeler les humbles débuts de l’entreprise, mais a malheureusement été accidentellement démoli par des entrepreneurs dans les années 1970.

 

En 1907, la production avait atteint 150 motocyclettes et, cette année-là, ils ont commencé à vendre leurs machines aux services de police. La même année, un prototype de bicylindre en V de 880 cm3 a été développé et présenté au salon de l’automobile de Chicago, bien que très peu de motocyclettes à bicylindre en V aient été vendues avant 1910. En 1909, plus d’un millier de motocyclettes étaient en production, ce qui témoigne non seulement des compétences en ingénierie des garçons, mais aussi de leur esprit d’entreprise.

 

En 1917, lorsque les Etats-Unis entrèrent dans l’arène de la Première Guerre mondiale, de nouvelles exigences furent imposées à l’entreprise, car l’armée avait besoin d’une machine robuste et fiable. Harley-Davidson relève le défi et produit 20 000 motos pour la machine de guerre. Cela a sans aucun doute aidé l’entreprise à prendre sa place en tant que plus grand fabricant mondial de motocyclettes et, en 1920, elle produisait plus de 28 000 unités qui étaient vendues dans 67 pays.

 

La dépression des années trente frappe durement l’entreprise et la production tombe à moins de 4 000 en 1933. Par nécessité, ils ont produit un véhicule de livraison à trois roues qui a été baptisé  » Servi-car « , un modèle qui a résisté à l’épreuve du temps et n’a cessé sa production qu’en 1973.

 

Alors que la guerre reprenait, Harley-Davidson copia le design de la BMWR71 et produisit le modèle XA, répondant une fois de plus aux exigences de l’armée américaine et produisant un grand nombre de motocyclettes. Ils ont également construit le WLC pour l’armée canadienne et envoyé plus de 30 000 unités en Union soviétique.

 

Après la guerre, l’entreprise a prospéré et les scooters’Super 10′ et’Topper’ ont été produits. En 1960, ils achetèrent cinquante pour cent de la division moto d’Aeronautica Macchi et l’importation du single horizontal de 250cc commença. Cette moto portait l’insigne Harley-Davidson et était commercialisée sous le nom de  » Harley-Davidson Sprint « . L’entreprise est devenue propriétaire unique d’Aermacchi en 1974.

 

Hollywood a également joué un rôle dans le développement de Harley-Davidson, ternissant tristement l’image de l’entreprise et conduisant la marque à s’associer à des groupes tels que Hell’s Angels’. En 1969, AMF rachète l’entreprise, décime les effectifs et commence à produire une machine beaucoup moins performante que ses concurrents japonais. Les ventes ont chuté et l’entreprise était au bord du gouffre. La réputation de l’entreprise devient presque irrémédiable.

 

Sous la pression de Harley-Davidson, le gouvernement américain a introduit un tarif de 45% sur les motos importées de plus de 700cc, mais au lieu d’aller tête à tête avec les Japonais, ils se sont concentrés sur le style’Retro’ de la moto. Beaucoup des composants de ces machines ont été fabriqués à l’étranger, et la qualité de l’article fini a pris un tournant pour le mieux.

 

En 2008, un musée Harley-Davidson a ouvert ses portes à Milwaukee. Le complexe de trois bâtiments contient une grande collection de motos et d’autres souvenirs Harley-Davidson. Il s’agit d’un énorme bond en avant par rapport à la remise située dans la cour arrière du Davidson et aux années austères de la Grande Dépression. Preuve que Harley-Davidson est plus qu’une moto, plus qu’une entreprise, c’est devenu un mode de vie pour tous les motocyclistes du monde.